MM: Do jakiego stopnia tworzywa sztuczne zmieniły nasze życie?

Paulina Skowron: Mówiąc o rozwiązaniach przemysłowych z polimerów, a konkretnie z trybopolimerów, w których się specjalizujemy, często używamy sformułowania „polimerowa rewolucja”. Rzeczywiście uważamy, że proces wymiany stalowych ruchomych komponentów (np. łożysk lub prowadników kablowych) na polimerowe jest już dziś nie do zatrzymania. Z rozwiązań tego typu korzysta już cała gama branż – od elektrociepłowni i przemysłu wydobywczego po rolnictwo, stocznie jachtowe czy branżę meblarską.

Na przykład polimery iglidur, z których tworzymy m.in. łożyska i tuleje, mają specjalną strukturę i są zazwyczaj skomponowane z matrycy termoplastycznej, wzmocnień z włókna oraz stałych środków smarnych, dzięki czemu nie wymagają zewnętrznego smarowania i w efekcie są dużo bardziej przyjazne dla środowiska niż ich stalowe odpowiedniki, bo pozwalają na zmniejszenie ilości zanieczyszczeń. Szacuje się, że tylko w USA zużywa się prawie 4 mld litrów smarów rocznie, z czego ok. 40% jest uwalnianych do środowiska.

Produkty z tworzyw sztucznych są też bardzo lekkie, co pomaga w zmniejszeniu zużycia paliwa i emisji dwutlenku węgla, ponieważ mniejsza masa urządzeń i maszyn wyposażonych w takie elementy przekłada się na niższe zużycie energii. Także do wyprodukowania elementów z tworzywa sztucznego zużywa się mniej energii niż do wytworzenia ich metalowych odpowiedników.

Polimery są też bardzo odporne na chemikalia. Żeby zapewnić odpowiednią odporność częściom metalowym, często trzeba nanosić specjalne powłoki ochronne, np. galwaniczne, co pociąga za sobą stosowanie szkodliwych chemikaliów i duże zużycie energii.

Z czego powstają tworzywa sztuczne?

Tworzywa powstają z mieszanek granulatów z różnymi dodatkami, takimi jak włókna aramidowe, kevlar, teflon czy różnego rodzaju polimery bazowe. Mieszanki te, o specyficznych właściwościach, są materiałem wsadowym, który trafia do wtryskarek i drukarek 3D. Rocznie w igus powstaje ok. 500 nowych mieszanek, a dzięki nim tworzone są kolejne innowacyjne produkty.

Jakie jest zastosowanie tworzyw sztucznych? W jakich gałęziach przemysłu i dziedzinach życia codziennego sięga się po nie najczęściej?

Choć tworzywa kojarzą się przede wszystkim z produktami codziennego użytku (od plastikowych butelek po zabawki), to właśnie w przemyśle dokonuje się zmiana na ogromną skalę, która praktycznie nie jest zauważalna dla użytkowników końcowych. Można powiedzieć, że praktycznie nie ma branży przemysłowej, w której komponenty polimerowe już są lub mogą być stosowane. W naszej bazie mamy produkty przeznaczone dla ponad 50 branż, od przemysłu motoryzacyjnego, opakowaniowego, morskiego, obrabiarkowego po druk 3D, inżynierię rolną czy branżę meblarską, a nawet medyczną (protezy i ortezy).